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Rêver pendant le sommeil n’est pas un événement propre à l’homme. Nos chiens le font aussi. Ils émettent des sons, aboient, se secouent plus ou moins brusquement ou agitent leurs membres lorsqu’ils sont profondément endormis. Alors, à quoi rêvent les chiens ? Peuvent-ils même faire des cauchemars ?

1. Les phases du sommeil : sommeil léger et profond

Le rythme de sommeil des chiens n’est pas très différent de celui des humains, car il passe par différentes étapes, tout comme le nôtre. Au moment de s’endormir, le cerveau du chien entre dans la phase de sommeil appelée « sommeil lent » ou « vigilance ». Le chien est détendu, endormi, mais dans un sommeil léger qui lui permet de se réveiller et de réagir rapidement à tout bruit ou situation. Pendant ce stade « No Rem », le chien ne rêve pas.

En général, ces rêves légers, les « siestes » ou les petits sommeils, se produisent pendant la journée et constituent habituellement la première phase du sommeil nocturne.

Selon les individus, cette phase sera suivie de la fameuse phase REM (Rapid Eyes Movement), si bien nommée car c’est à ce moment-là que le chien a des mouvements très rapides des globes oculaires sous les paupières : c’est là que se produisent les rêves. Grâce à l’étude des encéphalogrammes qui analysent l’activité cérébrale, certains scientifiques ont montré que les chiens rêvent pendant la phase REM.

Nous avons certainement vu notre chien émettre des vocalisations telles que des aboiements, des grognements ou des gémissements à ce moment-là, tandis qu’il peut devenir agité, respirer plus vite, bouger ses pattes comme s’il voulait courir, donner des « coups de pied » ou remuer la queue. Même s’il est totalement détendu et profondément endormi, son cerveau fonctionne à toute vitesse. Cette phase de sommeil profond mais « actif » est généralement de courte durée chez le chien.

Habituellement, le sommeil paradoxal se produit pendant la nuit, bien que chez les chiots et les chiens âgés, il puisse également se produire pendant la journée, car ils dorment plus d’heures qu’à l’âge adulte.

Bien sûr, nous ne pouvons pas savoir exactement à quoi rêvent les chiens, car ils ne peuvent pas nous le dire le lendemain. Cependant, certains chercheurs, observant les mouvements et les vocalisations que les chiens font pendant leur sommeil, sont convaincus qu’ils rêvent de stimuli ou de situations qui leur sont arrivés pendant la journée et qu’ils fixent leurs expériences, tout comme nous : ils poursuivent d’autres chiens ou courent avec nous, ils jouent, ils mangent dans leurs rêves ou ils peuvent ressentir de la peur, se rappelant une situation qui les a angoissés. Les deux phases du sommeil, lent et rapide, se succèdent au cours de la nuit, en s’entrecoupant.

Si le rythme de sommeil du chien est très proche de celui de l’homme, il conserve néanmoins une caractéristique qui le distingue : le chien, comme ses ancêtres, se réveille fréquemment, alternant le sommeil profond avec des périodes où il est éveillé, en éveil, puis sans problème, replonge dans un sommeil profond, et ainsi de suite, alors que nos cycles de sommeil sont plus longs, sans interruptions aussi fréquentes. Ce comportement atavique, hérité du loup, lui permettrait de réagir rapidement si une situation menaçante lui arrivait pendant son sommeil.

2. Les habitudes de sommeil des chiens.

Le repos est essentiel pour toute espèce. Le manque de sommeil a un impact très négatif sur leur santé physique et mentale.

Les chiens qui ne se reposent pas suffisamment peuvent avoir des problèmes de mémoire, voir leur capacité d’apprentissage diminuée, ou présenter une faiblesse de leur système immunitaire.

Le nombre total d’heures de sommeil d’un chien varie en fonction de chaque individu, de la période d’ensoleillement, de l’âge, de l’activité, de l’état physiologique ou du rythme de vie de votre foyer.

Un chien adulte qui vit à la maison, dans un endroit qui lui est totalement familier et sûr, et qui peut donc s' »abandonner » au sommeil quand il le souhaite sans craindre quoi que ce soit, peut passer jusqu’à 50 à 60 % de son temps à somnoler ou à dormir, soit dans des phases de sommeil léger (le plus long), soit de sommeil profond (plus court).

Les chiots ont besoin de beaucoup plus de sommeil – un chiot de moins de trois mois peut dormir pendant 80 à 90 % du temps – car ils ont besoin de grandir et l’hormone de croissance est sécrétée pendant le sommeil. En outre, plus ils sont jeunes, plus leur phase REM est longue. Au cours des mois suivants, leur rythme de sommeil ressemblera à celui d’un chien adulte.

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